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26 marzo 2021

Visitamos Memphis, una guía por la ciudad que vio nacer el Rock’n’Roll

Aclamada como la cuna del blues y el rock’n’roll, Memphis, Tennessee, es una ciudad de visita obligada para los amantes de la música de todo el mundo.

De todas las grandes ciudades que participaron en el desarrollo de la música popular en el siglo XX, ninguna se compara con Memphis. Claro, los Beatles de Liverpool tuvieron el mayor impacto global de cualquier artista musical en la historia, mientras que Nueva York podría reclamar tener la mayor cantidad de megaestrellas verdaderamente internacionales, pero mira las raíces del rhythm’n’blues, el rock’n’roll. , country, gospel, soul, blues, etc., y la historia siempre nos lleva a la misma ciudad: Memphis, Tennessee.

Como ocurre con la mayoría de las cosas en la vida, hay una razón para el papel de Memphis en la evolución de la música que amamos. Una encrucijada natural, la ciudad se encuentra en el sitio de senderos fluviales utilizados por los nativos americanos, y el lugar ha estado habitado desde al menos el primer milenio d.C. Cuando los europeos se apoderaron del país, fue una posición estratégica clave, muy buscada durante el dominio de tribus como los Chickasaws, que durante mucho tiempo lo habían llamado su hogar.

Un crisol

Memphis se encuentra en un acantilado del río Mississippi, fundado allí deliberadamente hace casi 200 años por, entre otros, el futuro presidente de los Estados Unidos, Andrew Jackson. A salvo de las inundaciones que definen el Delta al sur, Memphis pronto se estableció como un centro comercial, donde se compraban y vendían esclavos y algodón.

Memphis siempre iba a ser un crisol. Así como las mercancías se traían del sur, los comerciantes bajaban del norte. A lo largo de los siglos, las culturas en blanco y negro se han mezclado en Memphis de una manera diferente a la del resto de los Estados Unidos. Y entre los productos que se comercian allí, la música siempre estuvo entre los más importantes para la ciudad.

El jazz de Nueva Orleans nació a solo 400 millas al sur, mientras que el hogar de la música country, Nashville, está a solo un par de cientos de millas al este. El delta del Mississippi (que se puede visitar cómodamente en una excursión de un día desde Memphis) le dio al mundo innumerables músicos de blues legendarios.

«La música de Memphis es un concepto»

En su libro It Came From Memphis, Robert Gordon explica: “Las personas que vienen a Memphis notan colisiones culturales. Otras ciudades pueden tener poblaciones similares en blanco y negro que interactúan o se segregan exactamente como lo hace Memphis, pero algo en esta ciudad sintoniza nuestras antenas con tales cosas. Ya sea que conozcamos su historia, la proyectemos o nos sintamos atraídos hacia ella por fuerzas que no podemos ver, las relaciones raciales, también conocidas como música, son el elemento vital de Memphis. La primera canción que encabezó las listas de éxitos del pop, el country y el rhythm’n’blues vino de Memphis … «Blue Suede Shoes» de Carl Perkins. La música de Memphis es un concepto, no un sonido».

«Blue Suede Shoes» realmente puso a Memphis en el mapa, definiendo el sonido del rock’n’roll de los 50 mientras lo cubrían todos, desde Elvis Presley hasta Buddy Holly y Eddie Cochran.

Fue la fusión de estilos y culturas descrita por Gordon lo que dio origen al blues de Memphis, hace unos 100 años. Músicos como Furry Lewis y Memphis Minnie cantaron y tocaron la guitarra, mientras que Memphis Jug Band popularizó un estilo tocado en kazoos, tablas de lavar y guitarras, con el bajo creado soplando sobre la parte superior de las jarras.

Pero si bien esa música gozó de un apasionado seguimiento local, fue WC Handy a quien generalmente se le atribuye haber popularizado el blues y llevarlo al mundo en general. Conocido como el padre del blues, su «Memphis Blues», publicado en 1912, fue un cambio de juego. Según la propia admisión de Handy, el suyo fue un intento de aplicar las tendencias sureñas primitivas para usar terceras y séptimas aplanadas en una tonalidad mayor y llevarlo a una audiencia más sofisticada. Estas notas aplanadas se conocieron como las «notas azules». «Esta fue una diferencia distinta», escribió Handy, «pero resultó que tocó el lugar».

Calle Beale

La popularidad del blues creció, pero después de la Segunda Guerra Mundial, las cosas comenzaron a cambiar rápidamente. A medida que más y más músicos huían de la pobreza extrema del sur en busca de fama y fortuna, la calle Beale de la ciudad se inundó de clubes y bares de blues, donde los aspirantes enchufarían sus guitarras y tocarían blues más fuertes y con más fuerza.

Hoy en día, Beale Street sigue siendo el centro de atención de la mayoría de los turistas que visitan la ciudad en busca de un plato de jambalaya, o un plato de la famosa barbacoa de la ciudad, una copa de bourbon o ron y, lo más importante, un auténtico acto de blues de Memphis. Además de lugares de renombre como BB King’s Blues Club y Jerry Lee Lewis ‘Café And Honky Tonk (donde siempre hay un montón de sacudidas), hay instituciones locales como el Blues Hall Juke Joint del Rum Boogie Café, en parte. del establecimiento Rum Boogie, que se inauguró en 1985 y ahora ocupaba 174-182 Beale Street.

Sin embargo, hay mucho más en Beale Street que solo las articulaciones de la máquina de discos. Una visita durante el día comienza donde Beale Street se cruza con South Main Street (donde los encantadores tranvías antiguos parecen más para mostrar que cualquier medio de transporte práctico). Una vez que tenga la foto obligatoria junto a la estatua de Elvis moviendo sus caderas, cruce la calle hacia el Hard Rock Café, hogar del Museo del Salón de la Fama de la Música de Memphis. Desde allí, los letreros de neón te invitan a bajar a la zona peatonal (carteles advierten “no vehículos, bicicletas, patines, patinetas, envases de vidrio, animales o reptiles”). Tal vez incluso visite A Schwab, la única tienda original que queda en Beale Street, cuyo lema es «Si no puede encontrarlo en A Schwab, ¡probablemente esté mejor sin él!»

Continúe por Beale Street y junto a la estación de policía en 340 se encuentra la Casa y Museo WC Handy Memphis. O, para algo un poco más grande, retroceda y gire a la izquierda, y al lado del FedExForum encontrará el Memphis Rock’n’Soul Museum, un museo Smithsonian que cuenta la historia completa de la música en la ciudad. Las exhibiciones incluyen equipos e instrumentos originales de estudio, vestuario escénico de artistas como Elvis Presley y Johnny Cash, y exhibiciones que recrean la vida cotidiana en el sur. Al otro lado de la calle está la fábrica Gibson, que ofrece recorridos que muestran cómo se fabrican estas grandes guitarras estadounidenses.

Entre los artistas que ejercían su oficio en los clubes de Beale Street se encontraban BB King, Howlin ‘Wolf, Rufus Thomas e Ike Turner, a todos los cuales les dio su oportunidad Sam Phillips, quien los grabó, y muchos otros, en su Memphis Recording Service. , que luego alcanzaría la fama mundial como Sun Records. Un servicio de autobús gratuito va desde el exterior del Museo Memphis Rock’n’Soul hasta 706 Union Avenue, que ha sido reconstruido en el estudio original donde leyendas como Elvis Presley, Carl Perkins, Roy Orbison, Jerry Lee Lewis y Johnny Cash hicieron su nombre. Hoy en día, el sitio es un museo que ofrece recorridos turísticos y una tienda de regalos bien surtida, además de seguir siendo un estudio de grabación en funcionamiento, donde artistas como U2 y John Mellencamp han grabado en tiempos más recientes.

Estudio Sun

Sun Studio fue inaugurado por Phillips en 1950 y rápidamente consolidó su lugar en la historia cuando Jackie Brenston And His Delta Cats, dirigido por Ike Turner, grabaron allí «Rocket 88», considerada por muchos como la primera grabación de rock’n’roll.

El escritor estadounidense Peter Guralnick explicó el enfoque único de Sun: “Según más de un observador, la música rock’n’roll comenzó en los Sun Studios en Memphis, Tennessee. Sun fue fundada por Sam Phillips, uno de los primeros hombres blancos en grabar a artistas negros del rhythm’n’blues como Howlin ‘Wolf y el primero en grabar la música de influencia negra de jóvenes sureños blancos como Elvis Presley, Jerry Lee Lewis y Carl Perkins «.

Lo que convirtió a Memphis en un crisol de culturas único fue que a pocos músicos, productores o ingenieros les importaba el color de la piel de otra persona. En un sur condicionado por la segregación racial, donde los linchamientos seguían siendo una parte brutal del paisaje, y donde las leyes determinaban qué tiendas, restaurantes, espacios públicos y transporte eran para los blancos y cuáles para los negros, era inusual – por decirlo suavemente – encontrar una industria en la que los blancos y negros trabajaran juntos en armonía. El resultado fue que el blues, el country y el gospel se fusionaron para crear nuevos sonidos: rock’n’roll, rhythm’n’blues, soul.

Ninguno tuvo mayor éxito que Elvis Presley, quien se había mudado a Memphis desde Tupelo, Mississippi, a la edad de 13 años. El descanso de Presley llegó en 1954. Como recordó la recepcionista de Sun, Marion Keisker, “Recuerdo que Sam dijo una y otra vez: ‘Si pudiera encontrar un hombre blanco que tuviera el sonido negro y el sentimiento negro, podría ganar mil millones de dólares ‘”. Presley demostró ser ese hombre, con“ That’s All Right ”el primero de varios discos que hizo para el sello.

El estudio ofrece hoy la oportunidad de posar con lo que dice ser el micrófono original que usó Elvis en esa sesión, y está repleto de otros recuerdos.

Graceland

Elvis pronto superaría a Sun, pero vivió en Memphis durante gran parte del resto de su vida, y su mansión Graceland es uno de los sitios turísticos más visitados de los Estados Unidos. (También es uno de los puntos críticos de accidentes de la ciudad, ya que los conductores que pasan por la mansión no pueden apartar la vista de la casa del Rey, con consecuencias inevitables). Sube al autobús de enlace de Sun y la siguiente parada es Graceland.

Incluso los fanáticos más casuales de Elvis deberían dejar pasar unas buenas horas aquí. Un recorrido por la casa es bastante notable, pero el sitio tiene mucho más que ofrecer, con exhibiciones de aviones, automóviles, trajes de escenario, armas, discos de oro y ropa de Elvis, incluidos su uniforme militar y su traje de boda. El fan más dedicado puede incluso casarse en Graceland.

Stax Studios

Sun no fue el único estudio innovador de Memphis, y quizás el mejor museo de la ciudad sea el Stax Museum Of American Soul Music. Aunque el edificio Stax original fue derribado hace unos 30 años, en 2003 se inauguró una réplica exacta como museo. Oportunamente, su visita comienza en la iglesia, ya que una poderosa película cuenta la historia del auge de la música gospel en el sur. se volvió secular como el rhythm’n’blues, que a su vez se convirtió en música soul, una parte clave de la lucha por los derechos civiles que culminó con el asesinato de Martin Luther King en Memphis, en 1968.

Al igual que Sun, Stax era un entorno incoloro, con su legendaria banda de house, Booker T & the MGs, el ejemplo perfecto: dos blancos y dos negros. Stax también fue el hogar de Otis Redding, Isaac Hayes, Sam & Dave, The Staple Singers y Johnnie Taylor, por mencionar solo algunos, y fue fundamental no solo en el desarrollo de la música soul, sino que posiblemente sea el lugar más fundamental en el mundo. historia de la música afroamericana.

Es apropiado, entonces, que el museo esté diseñado no solo como una atracción turística, sino como una parte viva de la regeneración del vecindario. Antes de que abriera el museo, esta parte de Memphis estaba extremadamente deprimida. Apodado «Soulsville», en honor a la excelente música hecha en Stax y los cercanos Royal Studios (de los cuales hablaremos más adelante), el proyecto para rejuvenecer el distrito implica invertir el dinero obtenido del museo en proyectos locales. No menos importante de ellos es la Academia de Música Stax, ubicada al lado del museo. Los lugares en esta escuela fantásticamente equipada están disponibles solo para los lugareños, en su mayoría niños negros pobres, que reciben una educación con la que sus familias antes solo podían haber soñado, que incluye aprender a tocar música soul, bajo la instrucción de grandes músicos de Memphis.

Sería fácil pensar que la historia de hacer discos en Memphis gira en torno a estos dos estudios: Sun y Stax. La realidad, sin embargo, está lejos de ser tan sencilla. Porque si bien esos dos gigantes de la industria del turismo local pueden reclamar algunos de los sonidos más definitorios de la ciudad, son simplemente la punta del iceberg.

Ardent Studios

John Fry había estado jugando con cables y componentes en el garaje de sus padres desde finales de los 50, pero fue cuando él y sus amigos combinaron su amor por la electrónica con la pasión por la música que empezaron a suceder cosas para el joven Memphian. Sus amigos de la escuela secundaria seguirían adelante (su socio original, Fred Smith, utilizaría su amor por los aviones para fundar otra institución en Memphis: FedEx), pero Fry lanzó su propio sello discográfico, Ardent, para sacar los sonidos que estaba capturando en el garaje.

Después de actualizar las instalaciones un par de veces, el estudio encontró su hogar actual en Madison Avenue en 1971. El ambiente grande pero hogareño ha atraído a la mayoría de los nombres más importantes de la historia de la música, desde Bob Dylan y James Taylor hasta R.E.M. y las rayas blancas. El estudio equilibró la profesionalidad y la dedicación al sonido, con una comprensión de la necesidad de los músicos de soltarse. Fry recordó cómo solo Primal Scream había igualado a Led Zeppelin en las apuestas más trepidantes a lo largo de los años.

Una de las bandas de rock más exitosas de Memphis está asociada para siempre con el estudio. Big Star se formó en 1971, presentando el notable talento vocal de Alex Chilton, quien había logrado un éxito número uno a la edad de 16 años con “The Letter”, como miembro de otro grupo de Memphis, The Box Tops. Big Star fue producido por Jim Dickinson, una especie de institución local. Durante los más de 40 años desde que se separaron por primera vez, el grupo ha adquirido un estatus legendario como una de las bandas de culto más influyentes en la historia de la música, y todos, desde Teenage Fanclub hasta KISS, los citan como una influencia. El baterista Jody Stephens, el único miembro sobreviviente de la banda, ha trabajado como CEO de Ardent durante muchos años.

Historia en cada esquina

Al otro lado de la ciudad, a solo unas cuadras de Stax, Royal Studio está en Willie Mitchell Boulevard, una calle que lleva el nombre del fundador del estudio. Al igual que Stax, Royal fue un teatro reconvertido. Mitchell creía que el lugar poseía un sonido impactante: “Algo en el suelo. A medida que bajas por la pendiente, la música se hace más grande, se separa «. Hoy en día, el estudio todavía está dirigido por la familia Mitchell, y su decoración y mobiliario toscos y listos desmienten la gran cantidad de éxitos que se hicieron allí. Como hogar de Hi Records, Royal fue sede de una gran cantidad de estrellas en los años 70, incluidos Al Green, Ann Peebles y OV Wright, sin mencionar al propio Mitchell. Keith Richards se sintió como en casa allí, entusiasmado con el sonido proveniente de una cabina en particular. También ha funcionado bien para actos como Solomon Burke, Chuck Berry, Tom Jones, The Staple Singers, De La Soul y Wet Wet Wet, que grabaron allí su colección The Memphis Sessions en 1985.

Si realiza un recorrido por Memphis, también pasará por las antiguas casas de Meteor Records, un sello efímero que publicó discos de Rufus Thomas y Elmore James, y el ahora desaparecido American Sound Studio, cuyos créditos incluyen los de Elvis Presley. el último éxito número uno, «Suspicious Minds», «Sweet Caroline» de Neil Diamond y «Raindrops Keep Falling On My Head» de BJ Thomas, así como cortes más conmovedores como el excepcional Dusty In Memphis LP de Dusty Springfield. La lista de lugares donde se hicieron grandes récords en Memphis continúa.

En Memphis, parece que la historia de la música está en cada esquina. Aretha Franklin nació en la ciudad, al igual que Justin Timberlake. Y fue en el río Mississippi en Memphis donde se ahogó el cantautor Jeff Buckley.

Para algunos de los sitios menos obvios, podría hacer algo mucho peor que reservar en American Dream Safari de Tad Pierson para obtener la mejor manera de retroceder en el tiempo y ver los lugares de interés. Tad conoce a todo el mundo y todo lo que se refiere a la historia musical de Memphis, y ofrece recorridos en su Cadillac del 55. No hay mejor manera de entrar en una discoteca en las afueras de la ciudad, donde la actual cosecha de músicos de blues y soul ejercen su oficio, a menudo por billetes de un dólar metidos en una jarra que se reparten durante su presentación. Si tiene suerte, puede ver la sensacional interpretación de la guitarra de Lightnin ‘Malcolm, a menudo acompañado por Cedric Burnside, nieto del legendario RL Burnside. Pero ten cuidado: el blues eléctrico contundente e infeccioso de la pareja puede verte metiendo algo más que un billete de un dólar ocasional en esa jarra.

Tad’s Cad también te llevará a lugares legendarios que solo el conocimiento local puede descubrir. Por ejemplo, cuando te detienes en un bar para tomar una copa con Tad, él te dirá: «Ya conoces esa línea de ‘Honky Tonk Women’: ‘Conocí a una reina del bar empapada en ginebra en Memphis / que intentó llévame arriba a dar un paseo ‘? Bueno, estas son las escaleras por las que trató de subirlo «. El bar en cuestión resulta haber sido un burdel en una vida anterior, y uno de los populares entre los músicos de gira. Aquí era donde los Rolling Stones pasaban el rato después de un espectáculo en la ciudad, y la canción se inspiró en esa experiencia. O eso dice la historia.

Mientras tanto, al otro lado de South Main Street se encuentra The Arcade Restaurant. La fachada de neón vintage del café más antiguo de Memphis (inaugurado en 1919) puede sonarle si alguna vez ha visto películas como Mystery Train o Walk The Line, y su historia está entrelazada con la escena musical de la ciudad. Conocido como el restaurante favorito de Elvis, el personal señalará el puesto de Presley en el extremo más alejado de la entrada. Elvis, le dirán, podía ver en los espejos si entraban ventiladores, y podía huir rápidamente a un lugar seguro mediante un acuerdo previo a través de la puerta de la cocina.

La historia está en todas partes en Memphis, y uno de los mayores escalofríos se produce un paso atrás en South Main, cuando el Museo Nacional de Derechos Civiles da paso a la vista del famoso balcón del Lorraine Motel donde Martin Luther King fue asesinado el 4 de abril de 1968.

Sube de nuevo al Caddy de Tad y continúa tu recorrido. Tad puede mostrarle las casas históricas de músicos como Memphis Minnie. Es notable la antigua casa de la infancia del músico de blues Memphis Slim, una vieja choza en ruinas que recientemente se ha transformado en el Memphis Slim Collaboratory, y ahora incluye espacio para ensayos y estudios de grabación, así como aulas, una prueba más de que Memphis no solo mira a su pasado , pero al futuro. A medida que se acerca a su 200 aniversario, la ciudad está lejos de ser una pieza de museo.

En It Came From Memphis, Robert Gordon explica: “La música de Memphis es un enfoque de la vida, definido por la geografía, dignificado por los bluesmen. Esta es una gran ciudad rodeada de tierras de cultivo, donde hombres de negocios cómodos apuestan por el trabajo de los peones de campo, ampliando la brecha entre ellos, poniendo a prueba la incómoda alianza. Memphis siempre ha sido un lugar donde las culturas se unieron para tener un desastre: blanco y negro, rural y urbano, pobre y rico. La música en Memphis es más que una banda sonora de estos enfrentamientos. Es el documento de la misma. Para citar erróneamente ‘Beale Street Blues’ de WC Handy, si el río Mississippi pudiera hablar, muchas personas excelentes tendrían que levantarse y caminar «.

 

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